En su vida relativamente corta, un objeto dorado ha atraído una increíble cantidad de controversia.

Ha ofendido a los ideólogos, provocado la ira de los dictadores e incluso sido ilegal en todo el mundo, pero todo esto solo lo ha fortalecido.

Este objeto es el saxofón, a su vez venerado y desprestigiado en su vida. Y así como se combinaron dos tipos de instrumentos para crearlo, su historia tiene dos lados. Un lado es hermoso. El otro es brutal.

El saxofón ha sido venerado y denigrado en sus 180 años de historia. (Getty: Jinnaritt Thongruay/EyeEm)

El controversial chico nuevo del barrio

Uno de los saxofonistas más respetados del mundo, la leyenda del jazz de 89 años Sonny Rollins, dice que el saxofón siempre ha dividido a la gente. «Confunde a mucha gente y han estado tratando de deshonrarlo y dejarlo», dice Rollins. Algunos lo han descrito como un «instrumento demoníaco», una etiqueta que Rollins rechaza. «La gente que intenta dejarlo es una desgracia», dice.

El saxofón nació en 1841, cuando el joven inventor belga Adolphe Sax tuvo la idea radical de poner la caña de un instrumento de viento de madera en un cuerpo de latón. La invención híbrida de Sax tuvo el impresionante auge de una trompeta, pero la sutileza emocional de una flauta. A las bandas militares les encantó, pero una industria establecida de fabricantes de instrumentos ciertamente no. Cuando Sax se mudó a Francia en 1842, el nuevo chico del barrio recibió muchas amenazas de tumbar su negocio.

Los furiosos competidores de Sax comenzaron a destruirlo, robar sus diseños, prender fuego a su fábrica e incluso tratar de matarlo. Sax luchó sin éxito contra estos rivales toda su vida. Fue llevado a la bancarrota dos veces y vio sus últimos días en la miseria. «Fueron negocios bastante viciosos», dice Richard Ingham, editor de Cambridge Companion to the Saxophone. «Fue algo realmente malo».

Los celosos rivales intentaron asesinar al brillante y joven inventor del saxofón, Adolphe Sax. (Getty: Zander y Labisch / ullstein bild)

El saxofón como ‘degenerado’

Cuando el saxofón fue recogido por bandas de baile de principios de 1900, el instrumento se convirtió en una estrella. Fue más vendido a mediados y finales de la década de 1920 que las guitarras eléctricas en la década de 1960. Pero la popularidad trajo consigo serios, y muy poderosos, detractores.

Para 1933, cuando los nazis tomaron el poder en Alemania, el saxofón se había convertido en un símbolo de la música de jazz y estaba indisolublemente entrelazado con la cultura afroamericana. El instrumento cayó bajo lo que los nazis llamaron «Entartete Kunst», o «arte degenerado», que vio prohibidas muchas formas de arte. Un cartel de 1938 que anunciaba una exposición de «música degenerada» presentaba una caricatura negra, parecida a un mono, con una insignia de la Estrella de David y tocando el saxofón.

Poster de la exposición sobre el denominado por los nazis «arte degenerado» Berlín, 1938

«El concepto de supremacía blanca de los nazis y el deseo de tener una cultura aria pura significaba que no querían tener nada que ver con el jazz debido a su historia y connotaciones afroamericanas», dice Ingham. «Es bastante repugnante». Se volvió difícil y peligroso tocar el saxofón en Alemania, con informes de soldados de las SS que sacaban saxofones de la boca de los jugadores.

El instrumento también ha sido prohibido en las iglesias, comenzando con el Vaticano en 1914, tal vez por su asociación con algunos de los movimientos de baile más sexualmente sugerentes de principios del siglo XX. «Las autoridades eclesiásticas insistieron en que se omitiera el movimiento del saxofón en lugar de dejar que la voz profana del instrumento hablara dentro del edificio sagrado», dice Ingham.

Los problemas no terminaron ahí. En la década de 1930, la Unión Soviética de Stalin también persiguió al saxofón. «El saxofón fue la encarnación del jazz, que a su vez fue la encarnación de la cultura imperialista burguesa estadounidense, por lo que sería una razón suficiente para prohibir el saxofón», dice Ingham. Las orquestas de la Unión Soviética se vieron obligadas a tirar de sus saxofones, los saxofonistas tuvieron que entregar sus instrumentos y los jugadores fueron arrestados, encarcelados e incluso exiliados.

Una voz para los estadounidenses negros

El saxofón simbolizaba el racismo en Alemania y el miedo al imperialismo en Rusia, pero en los Estados Unidos, cuando llegó la música de jazz, se convirtió en una voz para la liberación de los negros estadounidenses. «El jazz es realmente una forma de arte negra», dice Rollins. El saxofón es tan importante para el jazz que dice que el instrumento «casi lo representa». «Si tocaba jazz, me conectaba automáticamente con mis raíces negras», dice.

Black and white photo of man with sunglasses, beard and moustache, blows hard into the mouthpiece of a saxophone he's holding.

La música de Sonny Rollins lo conecta con sus raíces negras. (Getty: Frans Schellekens/Redferns)

Rollins nació en los Estados Unidos en 1930 de una familia que era esclava de las Islas Vírgenes en el Caribe, propiedad de los Estados Unidos, antes de ser llevada a América del Norte. Fue politizado desde temprana edad, influenciado por su abuela activista, con quien marchó por los derechos civiles de los negros. «Hubo muchos linchamientos y muchos negros en el sur fueron acusados ​​de violar a mujeres blancas y no lo fueron; eran inocentes», dice Rollins. «Al igual que muchas cosas en los Estados Unidos, si hubo alguien grandioso que lo hizo que era negro, fue desviado y hecho desaparecer».

Pero a través de la música de jazz, que se originó en Nueva Orleans en la adolescencia de la década de 1900, muchos músicos negros descubrieron una voz fuerte. Entre 1913 y 1916, las primeras bandas de jazz totalmente negras presentaban el saxofón. La música era poderosa e imparable. Rollins, unas décadas más tarde, aprovechó su poder para el buen uso.

W.E.B. Du Bois inspiró a Sonny Rollins para crear música para empoderar a los negros. (Carl Van Vechten, © Van Vechten Trust. Biblioteca de libros y manuscritos raros de Beinecke, Universidad de Yale)

«Recuerdo que Du Bois, que era un famoso líder negro aquí, dijo que cualquier artista que se haya hecho famoso en los Estados Unidos tenía la responsabilidad de hablar sobre las injusticias que sufrieron los negros en este país, y deberían hacerlo a través de su arte «, dice. «Tan pronto como tuve la oportunidad, [cuando] me hice un poco popular … compuse Freedom Suite. Dije algo al respecto». En las notas originales de su álbum seminal de jazz de 1958, escribe: «Qué irónico que el negro, que más que cualquier otra persona pueda reclamar la cultura de Estados Unidos como propio, esté siendo perseguido y reprimido».

‘El efecto Lisa Simpson’

Las mujeres también han abierto nuevos caminos en el saxofón. La saxofonista y compositora inglesa Charlotte Harding dice que cuando el saxofón irrumpió en la escena musical, su novedad radical significaba que «todos podían hacer lo que querían». «Creo que eso es lo que tiene de especial el saxofón, es que tiene este tipo de novedad», dice. «Incluso ahora todavía lo consideramos un instrumento relativamente nuevo. Muchas personas tienen esa mentalidad de, bueno, todo es posible con él».

En 1876, solo tres décadas después de la invención del saxofón, el saxofonista estadounidense Etta Morgan, conocido como «la única saxofonista del mundo», estaba teniendo éxito en una industria musical dominada por hombres. Se informa que el primer concierto solo de saxofón de un afroamericano fue interpretado por una mujer, Elsie Hoffman, en 1889, y una de las primeras grabaciones del instrumento fue realizada por Bessie Mecklem, interpretando su versión de Ave Maria, en 1892. «Recuerdo haber visto esa fecha por primera vez y solo pensar, ‘Oh, Dios mío’. Es muy temprano cuando lo piensas «, dice Harding.

Más de un siglo después, las mujeres y el saxofón todavía están fuertemente conectados. Diana Tolmie, del Conservatorio de Queensland, dice que cuando comenzó a enseñar saxofón hace 30 años, «sería muy difícil tratar de hacer que las niñas jueguen». «Era en gran medida un instrumento de niño. Las niñas simplemente no lo tocaban», dice ella. Luego, en 1989, el programa de televisión Los Simpson cambió todo. «Lo llamo ‘el efecto Lisa Simpson'», dice el Dr. Tolmie. Ella dice que Lisa era un «personaje genial [que] interpretó al barítono», convirtiéndose en un modelo a seguir para otras chicas.

 

Black and white photo of woman in dress with floral scarf at her neck, holding a saxophone. She looks ahead with closed mouth.

Etta Morgan abrió nuevos caminos en el saxofón. (Colección privada, Museo Kempenland Eindhoven)

«Lo que notamos en el Conservatorio fue que, donde solía ser una proporción de 90 por ciento de hombres y 10 por ciento de mujeres, cambió completamente de sentido», dice el Dr. Tolmie. «Acabamos de tener esta afluencia de mujeres entrando y audicionando». El Dr. Tolmie dice que la popularidad se ha mantenido y, mientras que otros instrumentos bajan y fluyen, el número de estudiantes de saxofón en Australia sigue siendo consistentemente fuerte. «Es un instrumento muy accesible para comenzar, así que creo que ayuda mucho a evitar cualquier tipo de desgaste de números», dice ella.

Pero Rollins tiene una explicación diferente para la continua popularidad de su instrumento. «Mientras las personas escuchen el saxofón, serán seducidos por él … Para mí es un sonido hermoso, que ciertamente existe en los cielos», dice.

Tomado de "It was banned by the Nazis, Stalin and the Vatican. 
This is the surprising history of the saxophone" de Anna Kelsey-Sugg 
for The History Listen. De ABC Radio National.